Echinacée: un coup de fouet pour notre système immunitaire

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La fleur de l’échinacée ressemble à un soleil levant ou à un hérisson. Rien d’étonnant donc à ce que son nom vienne du grec ancien «Echinoidea», qui signifie «oursin». L’échinacée est utilisée comme plante médicinale pour renforcer le système immunitaire.

L’échinacée comme plante médicinale

Jusqu’au début du XXe siècle, l’échi­n­acée n’était connue en Europe que comme plante ornementale. Ce n’est que petit à petit qu’on a découvert ses propriétés cachées. Bien qu’il existe différentes variétés d’échinacée, on utilise surtout l’échinacée pourpre sous forme de médicament.

D’où vient l’échinacée?

L’échinacée est originaire d’Amérique. Pour les peuples autochtones d’Amérique du Nord, l’échinacée était l’une des plantes médicinales les plus importantes pour soulager la douleur, traiter les plaies et même soigner les morsures de serpents. Sous nos lati­tu­des, l’échinacée (la plupart du temps rose ou pourpre) est utilisée comme plante ornementale. La floraison a lieu entre juillet et septembre.

Comment l’échinacée agit-elle?

L’échinacée a un effet modulateur sur le système immunitaire. Cela signifie que la plante ou sa substance active peuvent agir sur le système immunitaire. On lui prête également des propriétés anti-inflammatoires. Cependant, les études sur l’efficacité de la plante ou de ses produits dérivés restent assez mar­gi­na­les. Pourtant, beaucoup considèrent l’échinacée comme un remède maison éprouvé.

Parmi ses composants, on trouve notamment des huiles essentielles et des alkylamides (alkamides), auxquels on attribue des pro­prié­tés im­mu­no­sti­mu­lan­tes et anti-inflammatoires.

Quand l’échinacée est-elle utilisée?

En règle générale, la plante entière est utilisée pour la fabrication de produits à base d’échinacée. En raison de leurs effets sur le système immunitaire, les produits à base d’échinacée sont prin­ci­pa­le­ment utilisés pour prévenir les refroidissements et les infections grippales. L’échinacée peut aussi servir à traiter des plaies mal cicatrisées, comme le faisaient les peuples autochtones d’Amérique du Nord.

Echinacée en cas de COVID-19

Dans les essais en laboratoire, l’échi­n­acée est utilisée contre des virus, des champignons et des bactéries. En 2020, des études ont même révélé un effet possible contre le coronavirus. Cette annonce a conduit à une ruée sur les produits à base d’échinacée. Cependant, l’autorité suisse d’autorisation et de surveillance des produits thérapeutiques swissmedic a immédiatement déclaré qu’«un effet de ce type n’a pas été démontré chez l’être humain.»

Sous quelle forme l’échi­n­acée est-elle utilisée?

L’échinacée est disponible dans le commerce sous forme de gouttes (également de gouttes pour les yeux), de jus, de granules ou de comprimés. On trouve également des pommades et des teintures pour une application externe ainsi que des thés fabriqués à partir des parties aériennes de la plante.

Quels sont les effets secondaires?

Les produits à base d’échinacée sont en général bien tolérés, mais certains effets secondaires peuvent se manifester. En voici quelques exemples:

  • Maux de tête
  • Vertiges
  • Troubles gastro-intestinaux
  • Réactions d’hypersensibilité (p. ex. éruptions cutanées)

A haute dose, l’échinacée peut également être toxique pour le foie.

Qui devrait éviter les produits à base d’échinacée?

La prise d’extraits d’échinacée est déconseillée aux personnes atteintes d’une maladie auto-immune, de la sclérose en plaques ou de certaines maladies rhumatismales. Il existe un risque que l’échinacée fasse progresser la maladie. Les personnes allergiques aux plantes de la famille des Astéracées (dont la camomille fait aussi partie) devraient également éviter d’en consommer.

Comme avec tous les médicaments, la prudence est de mise chez les enfants et les femmes enceintes. Il est re­com­man­dé, le cas échéant, de demander l’avis d’un médecin.

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